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Recherche scientifique: Fragilité et Nobel

«Les trop belles expériences de physique du docteur Hendrick Schön» titrait Le Monde du 8 octobre. Une fraude scientifique majeure dans le domaine chaud de la supraconductivité moléculaire, un jeune génie déchu, des dizaines de millions de dollars dépensés en vain à travers le monde pour reproduire des résultats révolutionnaires mais entièrement inventés. L’inconduite était certes individuelle, – les collègues de Hendrick Schön ont été lavés de tout soupçon ; mais l’article faisait référence à Bertram Batlogg, mentor, superviseur et porte-parole enthousiaste de ce dernier qui avait été nommé récemment professeur à l’ETH de Zurich. La recherche de pointe ainsi que les universités de la champion league deviennent-elles victimes du star system ? La Suisse parvient – et c’est vital – à attirer les meilleurs chercheurs par un savant mélange de bonnes conditions de travail, de Matterhorn et d’écoles privées anglophones, alors qu’elle a probablement perdu, au cours des années nonante, sa compétitivité sur les salaires seuls.
Je m’apprêtais donc à m’inquiéter pour l’ETH Zurich quand tombe la nouvelle du prix Nobel de chimie 2002 décerné à Kurt Wuetrich. Le tableau bascule, nous sommes les meilleurs. Ce prix est décerné non pas à une gloire historique mais à un chercheur en pleine activité, qui a fait mûrir une technologie cruciale pour l’ère «post-génomique» de la biologie, celle où il s’agit de déterminer la fonction des protéines en se fondant en particulier sur leur structure tridimensionnelle. Ce prix est de bon augure pour la recherche de pointe en Suisse.
Mais comment attirer, durablement, ces nobélisables (beaucoup plus nombreux que les élus, car une part d’«aléatoire» intervient toujours lors de l’attribution du Nobel). Derrière celui de Kurt Wuetrich, on peut, sans lui en enlever le mérite, voir le fruit d’un investissement considérable, sur plus de vingt ans, en surfaces et béton, en assistants et en équipement de l’ETH Zurich. Dans le domaine de la biologie structurelle, le prix du billet de loterie pour le prix Nobel à venir se situe à 150 millions de francs, prix de construction du synchroton à l’Institut Paul Scherrer. Sans garantie de remporter le lot, bien sûr.
Mais l’investissement financier ne suffit pas. L’Inde par exemple a vu sa productivité scientifique baisser notablement par rapport à ces principaux concurrents (Chine, Corée), alors qu’elle a doublé en termes réels les ressources financières à disposition des universités. La créativité éclôt lorsque la masse critique d’enseignants, de chercheurs, d’étudiants, de disciplines, de questionnements est atteinte, lorsque le réseau de collaboration (et de concurrence) est construit, lorsque foisonnent les possibilités de développement aux interfaces des disciplines traditionnelles par le contact quotidien et l’émulation féroce. Ce n’est pas étonnant que les quatre derniers prix Nobel suisses travaillent dans l’espace de trois stations de tram. ge

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