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Météo économique: avis de brouillard

Quand les indicateurs donnent des signaux discordants, les Suisses prennent, dans le doute, l’option pessimiste. Ils ont peut-être raison

Vivant dans un pays réputé riche, les Suisses ont le naturel inquiet des privilégiés. Ils repèrent des risques de pénurie sectorielle, voire de crise générale là où, dans leur grande majorité, les consommateurs et salariés du reste du monde trouveraient la situation économique plutôt bonne, en tout cas rassurante. L’incorrigible anxiété helvétique a pourtant un avantage: elle fonctionne comme le signal avancé d’un possible retournement conjoncturel – vers le bas s’entend. Or cette éventualité n’est désormais plus exclue.

En effet, les derniers indicateurs publiés s’avèrent assez contradictoires pour que l’on puisse en faire des lectures divergentes. Certes le marché du travail est fortement demandeur, le taux de chômage en déclin régulier, la balance commerciale nettement positive. Mais il y a aussi la crise financière consécutive aux crédits subprime américains, dont les répercussions ne cessent de s’amplifier, et surtout la crise alimentaire, dont les effets se font sentir au supermarché, pour ne rien dire de la flambée des prix des produits énergétiques, pétrole en tête. En mars 2008, l’inflation importée influait déjà sur les ventes au détail, qui ont diminué en termes réels par rapport au mois correspondant de l’an dernier. Mais si l’on tient compte du nombre effectif de jours de vente, les chiffres d’affaires de mars 2008 ont progressé de 9,7%, grâce aux hasards du calendrier, caractérisé cette année par de précoces fêtes de Pâques.

Toutes ces informations non concordantes à première vue ont de quoi rendre prudents les spécialistes de la prévision conjoncturelle. De quoi aussi exercer un effet fortement anxiogène sur tout esprit enclin au pessimisme. C’est ainsi que les résultats d’avril 2008 de l’enquête trimestrielle faite par le SECO auprès de 1’100 ménages font apparaître une brusque et forte dégradation du climat de consommation. Après deux ans passés à un niveau fortement positif, l’indice global retombe à zéro, tiré en bas par l’appréciation négative faite par les ménages de l’évolution récente de la situation économique et influencé par leurs craintes quant à la conjoncture des mois à venir. Malgré la détérioration perçue en avril, les consommateurs n’ont encore revu ni leur budget ni leurs intentions d’achats pour les prochains temps. En revanche, l’enquête de l’été pourrait bien révéler un tournant dans les comportements. Et cela contrairement aux calculs de l’Institut CREA de macroéconomie appliquée de l’Université de Lausanne, qui vient de revoir légèrement à la hausse ses prévisions en matière de consommation réelle des ménages pour les années 2008 et 2009.

Voilà une correction bien audacieuse dans ce pays où, dans le doute, les ménages privés votent pour la variante pessimiste. Et se moquent bien de marquer ce faisant un grand écart entre l’évolution de l’économie, toujours en état de croissance nette, et l’appréciation qu’ils en font, nettement moins positive.

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